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Intervista a Guy Geltner

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Guy Geltner è docente di storia medievale all'University College di Oxford. Il suo ultimo libro è La prigione medievale: una storia sociale, pubblicato da Princeton University Press. Intervistiamo il Dr. Geltner sul suo libro, che è uno dei primi studi su questo tipo di istituzione durante il Medioevo.

1. Come ti sei interessato alla ricerca nelle prigioni medievali?

Ho un interesse costante per la marginalità, la devianza e le relazioni tra spazio e controllo sociale, ma non riesco a ricordare esattamente come sono entrato nelle carceri premoderne se non svegliarmi un giorno profondamente immerso nell'argomento. Suppongo che l'argomento sia emerso mentre scrivevo un articolo per Peter Brown sulle prigioni tardoantiche come punti focali per le prime comunità cristiane. Le antiche prigioni non dovevano essere strutture punitive, eppure molte delle fonti in cui mi sono imbattuto rappresentavano una seria sfida alla moderna distinzione tra incarcerazione detentiva, coercitiva e penale. In ogni caso, sono stato attratto da un periodo successivo, in cui i documenti d'archivio potevano essere sfruttati, e presto mi sono ritrovato a setacciare documenti francesi e, più tardi, italiani.

2. Il tuo libro si concentra su tre città italiane: Firenze, Venezia e Bologna. Che tipo di fonti avevi a disposizione da queste città?

La ricchezza di fonti rilevanti è stata probabilmente la più bella sorpresa della fase iniziale di ricerca. Gli archivi delle città che citi (e anche molte altre) contengono ancora documenti e registri prodotti dalle amministrazioni penitenziarie e dai governi urbani nel XIII e XIV secolo, dai registri del traffico dei detenuti, ai rapporti composti da comitati di sorveglianza, ai procedimenti giudiziari e alle città - verbali di consiglio. Ci raccontano praticamente ogni aspetto della vita carceraria, della finanza e dell'amministrazione in quel periodo: chi andò in prigione, per cosa e per quanto tempo; quanto costava a una città fondare e gestire una prigione; che governava e sorvegliava una prigione municipale; e come erano gli atteggiamenti contemporanei nei confronti di questa nuova istituzione. Ci sono anche cronache, alcuni resti materiali e persino poesie e prosa. Insieme, mi hanno permesso di scrivere un libro ben fondato sui documenti di pratica, ma che incorpora anche fonti prescrittive e narrative.

3. Il tuo libro espone molte idee sbagliate sulle prigioni nel Medioevo. Quale pensi sarebbe l'aspetto più sorprendente delle prigioni medievali per il lettore moderno?

Le prigioni medievali hanno una pessima reputazione anche per un periodo che è (ahimè) sinonimo di brutalità e arretratezza. Tuttavia, ciò che ci dicono i documenti è che l'incarcerazione medievale è stata un'esperienza abbastanza tollerabile, in termini medievali e certamente in termini moderni. Molto di questo aveva a che fare con le loro dimensioni e la posizione fisicamente centrale e l'accesso dei detenuti al mondo esterno, che li ha aiutati a evitare o ridurre in modo significativo molti dolori fisici e psicologici della detenzione.

4. Il tuo libro tocca anche istituzioni premoderne che stavano emergendo nelle aree urbane del tardo medioevo. Ci può raccontare di più sul ruolo svolto dalle carceri nella crescita civica di città come Firenze, Venezia e Bologna?

Le carceri hanno accompagnato la centralizzazione politica. Senza governi relativamente forti e un ampio consenso su quale dovrebbe essere il loro ruolo civico, le carceri sarebbero state inutili in quanto strutture coercitive e punitive. Ma piuttosto che collegare le loro fondamenta con la crescente brutalità dello stato o l'intolleranza generale (una chiusura dei ranghi che R. I Moore e Norman Cohn chiamavano la nascita di una "mentalità persecutoria"), cerco di dimostrarla come tecnica di controllo sociale dell'incarcerazione è parallela alla creazione di altre istituzioni “emarginate”: lebbrosari, ospedali e bordelli e, in misura minore, i quartieri ebraici. Insieme, questi possono essere visti come un tentativo di espandere la società civile, non di limitarla. Queste istituzioni non definivano la devianza per scacciare le persone; hanno effettivamente mitigato le tensioni in una società urbana sempre più eterogenea. In questo senso, le carceri erano tipiche di una emergente "tolleranza approssimativa" (un termine che prendo in prestito da Christopher MacEvitt), che all'epoca era una soluzione pragmatica.

5. Ora che questo libro è pubblicato, quali questioni e argomenti riguardanti le carceri premoderne devono ancora essere esplorati, da te o da altri studiosi?

È l'ironia di ogni progetto di ricerca, suppongo, che la pubblicazione sia seguita da nuove scoperte che aiutano a perfezionare e persino a sfidare i risultati originali. Quindi mi imbatto costantemente in più materiale negli archivi e nelle fonti stampate. Ma più in generale, la mia ricerca è limitata all'Italia, anche se considera i risultati di studiosi che lavorano in altri settori. Ma a parte un libro precedente che tratta dell'Inghilterra e del Galles (Pugh, 1968), non c'è nessun altro studio regionale comparabile. Sarebbe anche importante sapere se e come queste istituzioni funzionassero in altre culture premoderne, come sotto l'Islam (ci sono molte poesie arabe scritte nelle prigioni medievali, e sarebbe importante avere un contesto migliore). La mia collega Megan Cassidy-Welch sta lavorando a una storia culturale della prigione medievale, che includerà una discussione sfumata degli spazi carcerari e delle loro rappresentazioni nei vari media. Sarebbe un'aggiunta molto gradita a questo campo piccolo ma in crescita.

Ringraziamo il Dr. Geltner per aver risposto alle nostre domande.


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